Será que o Sol está doente?

O ciclo das manchas solares está a ter um comportamento estranho; como se fosse um pequeno mercado de acções. Quando se pensa que já chegou ao fundo, desce ainda mais.
Em 2008, não foram observadas manchas em 266 dias (73 % do ano). Para encontrar um ano tão fraco em termos de actividade solar, temos de viajar até 95 anos atrás, ao ano de 1913, onde foram registados 311 dias sem qualquer mancha. Alertado por esses números, alguns observadores sugeriram que o ciclo solar atingiu o fundo em 2008.

Mas afinal isso não aconteceu. Em 2009, o número de manchas está ainda mais baixo. A partir de 31 de Março, para um total de 90 dias, não se registaram manchas em 78 dias (87%).

sun blankest yearsO “ano Blankest” do século passado. As barras verticais neste histograma representam o número de dias em cada ano que o sol estava em branco – ou seja, não tinha manchas solares. Crédito: Tony Phillips

O período normal de actividade Solar é de cerca 11 anos. O fenómeno do ciclo solar e das manchas solares foi descoberto pelo astrónomo alemão Heinrich Schwabe, em meados dos anos 1800. As manchas solares são como pequenas ilhas de tamanho variável, produzidas por defeitos magnetismos na superfície do sol, e são fontes de raios solares, ejecções de massa coronal, e da radiação UV intensa. Através da contagens de manchas solares, Schwabe verificou que os picos de actividade solar foram sempre seguidos por vales de calma, baixa actividade, criando um padrão que se manteve válido para mais de 200 anos.

Pode-se então obter uma conclusão inevitável: “Nós estamos a passar por um profundo mínimo solar”, diz o físico solar Dean Pesnell do Goddard Space Flight Center em Greenbelt, Maryland.

“Este é o período de acalmia mais silencioso do sol que já vimos durante quase um século”, concorda o meteorologista David Hathaway do Marshall Space Flight Center em Huntsville, Alabama

O mínimo solar actual faz parte deste padrão. Mas será suposto estar o sol tão “silencioso”?

As medições feitas pela sonda Ulisses, revelam uma queda de 20 por cento na pressão do vento solar, desde meados da década de 90, altura que atingiu o ponto mais baixo desde que começaram estes estudos na década de 60. O vento solar ajuda a manter os raios cósmicos galácticos fora do sistema solar interno. Com o vento solar de sinalização, mais raios cósmicos penetram no sistema solar, resultando em maior risco para a saúde dos astronautas. Ventos solares mais fracos, significam também menos tempestades geomagnéticas e auroras na Terra.

Medidas cuidadosas realizadas pela sonda da NASA mostraram também que o brilho do sol escureceu cerca de 0,02 % em comprimentos de onda visíveis e 6 % em comprimentos de onda do UV extremo, desde o mínimo solar de 1996. Essas mudanças não são suficientes para reverter o aquecimento global, mas há outros efeitos colaterais perceptíveis.

sunspot cycle from 1995 to 2009O ciclo das manchas solares desde 1995 até ao presente. A curva de contagens de manchas irregulares, em traços reais. Curvas suaves são ajustes aos dados e previsões de um previsor de atividade futura. Crédito: David Hathaway, NASA / MSFC

A atmosfera superior da Terra é menos aquecida pelo sol e por isso apresenta-se menos “inchado”. Os Satélites em órbita da Terra estão sujeitos a um menor arrasto atmosférico, aumentando assim o seu tempo de vida operacional. Essa é a boa notícia. Infelizmente, o lixo espacial também se mantém em órbita mais longa, que representem um risco aumentado para satélites em actividade.

Finalmente, temos também rádio-telescópios que estão a retirar dados do sol desde 1955. Após a II Guerra Mundial, os astrónomos começaram a manter registos sobre o brilho solar em comprimentos de onda de rádio. Alguns pesquisadores acreditam que a diminuição das emissões de rádio durante o mínimo solar é um indício de fraqueza no campo magnético global do sol.

Todos esses dados de baixa actividade tem provocado vários debate sobre se o mínimo em curso é extremo ou apenas uma correcção em atraso após uma série de invulgarmente máxima intensa solar.

“Desde a Era Espacial, que começou na década de 1950, a actividade solar tem sido geralmente alta”, diz Hathaway. “Cinco dos dez mais intensos ciclos solares nos registos, ocorreram nos últimos 50 anos. Nós não estamos apenas acostumados a esse tipo de calma profunda.”

Há cerca de cem anos atrás, períodos de calma profunda como a que estamos a atravessar, eram bastante comuns. Os mínimos solares de 1901 e 1913, por exemplo, foram ainda mais calmos do que o que estamos a viver agora. Para corresponder aos mínimos em profundidade e longevidade, o mínimo actual terá que durar pelo menos, mais meio ano ou um ano.

Michelson Doppler Imager on SOHO white light continuum image sunO Michelson Doppler Imager sobre SOHO capturou esta imagem de luz branca do sol impecável a 31 de Março de 2009. Crédito: SOHO, a NASA / ESA.

De certa forma, a calma é excitante, diz Pesnell. “Pela primeira vez na história, nós estamos a começar a observar um mínimo de profundidade solar.” Uma frota de naves espaciais – incluindo o Observatório Solar e Heliosférico (SOHO), as sondas gémeas do Solar Terrestrial Relations Observatory (STEREO), e vários outros satélites – todos estudam o Sol e os seus efeitos na Terra. Usando a tecnologia que não existia há 100 anos, os cientistas podem agora medir os ventos solares, raios cósmicos, radiação e campos magnéticos e que declara o mínimo solar mais interessante do que o esperado.

A tecnologia moderna não pode, no entanto, prever o que vem a seguir. Existem dezenas de modelos físicos solares em discordância, por vezes contraditória, sobre as respostas às perguntas “quando é que este mínimo solar vai acabar?” e “como será o próximo grande máximo solar?”. Esta grande incerteza prende-se com o um facto simples: ninguém compreende plenamente a física subjacente ao ciclo das manchas solares.

Pesnell acredita que “as contagens de manchas solares deve começar novamente em breve, possivelmente até o final do ano”, a ser seguido por um máximo solar de baixa intensidade média em 2012 ou 2013.

Mas, como outros analistas, ele sabe que pode estar errado…

Outro post relacionado com este tema em:

https://aia2009.wordpress.com/2009/07/06/manchas-solares-2009/

Adaptado de: http://www.scientificblogging.com/news_releases/sun_reaches_quietest_solar_minimum_1913

~ por aia2009 em 8 de Setembro de 2009.

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