LCROSS e a descoberta de água na Lua

O argumento de que a Lua é um local seco, sem água e desolado, já não é válido.

As descobertas na Lua, não param de surpreender.

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Imagem da pluma de ejecção de material a partir da câmara no visível, cerca de 20 segundos após o impacto.

Desta vez, foi a descoberta de água no nosso Satélite Natural. A água lunar, existirá talvez a alguns bilhões de anos, e só agora conseguimos detectá-la através da LCROSS.
Abre-se assim um novo capítulo na nossa compreensão da Lua. Os dados preliminares da cratera lunar de observação e de satélites equipados com sensores, indicam que a missão da como LCROSS foi um sucesso por ter descoberto água em pouco mais de um mês. No dia 9 de Outubro de 2009, aconteceram os primeiros impactos para uma região permanentemente sombreadas da Cabeus, perto do pólo sul da lua.

O impacto criado pelo foguetão LCROSS Centauro criou uma cratera, levantando material que se encontrava a maior profundidade. A primeira parte, ao embater, criou uma pluma de vapor com um ângulo bastante acentuado e uma poeira fina, a segunda parte deu origem a uma cortina de ejecção de material mais pesado, com um menor ângulo. Este material não viu a luz solar durante vários bilhões de anos.

“Estamos desbravando os mistérios do nosso vizinho mais próximo e, por extensão, do sistema solar. Acontece que a Lua abriga muitos segredos, e LCROSS não adicionou uma nova camada para o nosso entendimento”, disse Michael Wargo, cientista-chefe da missão lunar na sede da NASA em Washington.

Os cientistas há muito que especulavam sobre a origem de grandes quantidades de hidrogénio que foram observadas nos pólos lunares. Os resultados da LCROSS estão a lançar uma nova luz sobre a questão da água na Lua, que poderia estar mais difundido e em quantidade maior do que se suspeitava anteriormente.

Nestas regiões onde a luz nunca chegou, pode estar a chave do problema e a resposta a muitas perguntas sobre a história e a evolução do sistema solar, da mesma forma que as zonas geladas na Terra assim nos dá uma pequena amostra de dados antigos. Além disso, água e outros compostos representam recursos potenciais que poderiam sustentar uma exploração lunar futura.

Desde que aconteceram os primeiros impactos, a equipe da missão LCROSS têm estado a trabalhar, quase sem parar, na analisar a enorme quantidade de dados recolhidos pela nave espacial. A equipa concentrou-se em dados dos espectrómetros do satélite, que fornecem as informações mais definitivas sobre a presença de água. Um espectrómetro analisa a luz emitida ou absorvida por materiais que ajudam a identificar a sua composição.

“Estamos muito satisfeitos”, disse Anthony Colaprete, LCROSS cientista do projecto e principal investigador do Ames Research Center da NASA em Moffett Field, Califórnia

“várias linhas de água são evidentes e encontram-se presente em ambas as plumas de vapor, quer na de alto ângulo, como na cortina de ejecção de material criada pela LCROSS no impacto Centauro. A concentração e distribuição de água e outras substâncias requerem uma análise mais aprofundada, mas é seguro dizer que existe água na Lua.”

A equipa tomou o conhecido desta descoberta pela comparação dos espectros recolhidos pelo espectrómetro de infravermelho próximo da LCROSS, aquando do impacto e a “assinatura espectral da água” e de outros materiais conhecidos.

“Nós só fomos capazes de combinar os espectros a partir de dados LCROSS quando inserimos os espectros de água”, disse Colaprete. “Nenhuma outra combinação razoável de outros compostos que nós tentámos condiziam com as observações. A possibilidade de contaminação da Centauro também foi descartada.”

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Dados do espectro de infravermelho próximo. As áreas amarelas indicam as bandas de absorção de água.

A confirmação adicional veio de uma emissão no espectro ultravioleta que foi atribuído a hidroxila, um produto a partir do desmembramento da água pela luz solar. Quando os átomos e moléculas estão em movimento, eles liberam energia em comprimentos de onda específicos que são detectados pelos espectrómetros. Um processo similar é utilizado em letreiros de néon. Quando electrificado, um gás específico irá produzir uma cor distinta. O espectro de ultravioleta visível detectado deu-nos uma assinatura correspondente a hidroxila, apenas após o impacto. Isto é consistente com uma nuvem de vapor de água exposta à luz solar.

Além destas evidências existem ainda outros dados do LCROSS, obtidos através de outros instrumentos que estão a ser analisados em busca de pistas adicionais sobre o estado e a distribuição do material no local do impacto. A equipa de cientistas LCROSS juntamente com os colegas estão debruçados sobre os dados para compreender o todo evento de impacto, a partir do flash para cratera, com o objectivo final: a compreensão da distribuição de materiais e compostos voláteis em particular, dentro do solo no local do impacto.

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Dados do ultravioleta / visível do espectrómetro obtido pouco depois do impacto e que nos mostra as linhas de emissão (indicadas por setas). Estas linhas de emissão são diagnósticos de compostos na forma de vapor / nuvem de detritos que funcionam como a assinatura dos elementos constituintes.

“A compreensão completa dos dados LCROSS pode levar algum tempo. Os dados são preciosos”, disse Colaprete. “Junto com a água em Cabeus, há indícios de outras substâncias intrigantes. As regiões permanentemente sombreadas da lua são verdadeiros laboratório de criogania, conservando a preservação de material ao longo de bilhões de anos.”

LCROSS foi lançado a 18 de Junho de 2009 como uma missão que acompanha o Lunar Reconnaissance Orbiter ou LRO, a partir do Kennedy Space Center, na Flórida. Depois de separar-LRO, a nave espacial LCROSS sustentou o gasto do foguete Centaur, fase superior do veículo de lançamento, executou um swingby lunar e entrou numa longa série de órbitas looping ao redor da Terra.

Depois de viajar cerca de 113 dias e quase 5,6 milhão milhas, o Centauro e LCROSS foram separados na aproximação final para a lua. Viajando tão rápido como uma bala, o Centauro impactou a superfície lunar, logo após 4h31 PDT do dia 9 de Outubro com LCROSS a assistir a tudo isto com os seus instrumentos de pesquisa a bordo. Foram recolhidos cerca de quatro minutos de dados antes da própria LCROSS embater na superfície lunar.

Trabalhando em estreita colaboração com cientistas da LRO e outros observatórios, que viam o impacto, a equipe LCROSS está a trabalhar para entender o alcance total dos dados LCROSS. LRO continua a fazer passagens sobre o local de impacto para dar à equipe LCROSS alguns esclarecimentos adicionais sobre a mecânica do impacto e das suas crateras resultantes.

Que outros segredos que a Lua revela? A análise continua!

adaptado do seguinte site: http://www.nasa.gov/mission_pages/LCROSS/main/prelim_water_results.html

~ por aia2009 em 14 de Novembro de 2009.

Uma resposta to “LCROSS e a descoberta de água na Lua”

  1. […] Veja aqui, um post relacionado com a busca de água na Lua: https://aia2009.wordpress.com/2009/11/14/lcross-e-a-descoberta-de-agua-na-lua/ […]

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